Tres incendios se han combinado para formar un solo incendio más grande que el distrito de Manhattan de Nueva York, mientras los bomberos australianos luchan contra el que se ha predicho que será el día más catastrófico en una temporada devastadora de incendios forestales.

Los incendios se unieron durante la noche en la región de Omeo en el estado de Victoria, creando un incendio de 6,000 hectáreas (23 millas cuadradas), según el Departamento de Medio Ambiente, Tierra, Agua y Planificación de Gippsland.

En el vecino estado de Nueva Gales del Sur, un incendio en la región de Wollondilly, al sur de la capital, Sydney, sigue “fuera de control”, según el Servicio Rural de Bomberos. Ha quemado 264,000 hectáreas (1,020 millas cuadradas) de tierra en los últimos meses.

Las condiciones climáticas se están deteriorando rápidamente el sábado, y la Oficina de Meteorología del país advirtió que los vientos están aumentando y las temperaturas están aumentando. “Hoy será un día de peligro de incendio severo a extremo en muchos distritos”, dijo la oficina.

La capital del país, Canberra, rompió su récord de calor de 80 años, alcanzando 44 grados Celsius (111 grados Fahrenheit) el sábado por la tarde, según la oficina de meteorología. En el suburbio occidental de Sydney de Penrith, el mercurio subió a 48.9 grados Celsius (120 grados Fahrenheit), estableciendo un nuevo récord para toda la cuenca de Sydney.

El número de muertos aumenta a medida que las condiciones empeoran: el primer ministro Scott Morrison dijo el sábado que 23 personas habían sido asesinadas en todo el país, frente a las 18 de principios de la semana. Más de 1,500 casas también han sido destruidas desde que comenzó la temporada de incendios en septiembre.

Victoria ha declarado un estado de desastre y NSW ha declarado un estado de emergencia, tanto otorgando poderes extraordinarios como recursos gubernamentales adicionales para combatir los incendios.

Fue la primera vez que Victoria activó estos poderes desde los incendios del Sábado Negro de 2009, el desastre forestal más mortal registrado en Australia con 173 personas muertas y 500 heridas.

El sábado, Morrison anunció el despliegue de hasta 3.000 soldados de la Reserva de la Fuerza de Defensa Australiana en los estados afectados. El gobierno también arrendará cuatro aviones para proporcionar bombas de agua, mientras que el barco más grande de la marina, HMAS Adelaide, se movilizará para evacuar a los ciudadanos a lo largo de la costa.

“Hoy se trata de garantizar que lidiemos con la crisis urgente que existe en los incendios en cuatro estados en particular, para garantizar que estamos dando todo lo que se necesita en el terreno sin que se nos pida”, dijo Morrison en una conferencia de prensa.