Miles de personas acudieron a las playas de la costa este de Australia el martes para escapar de los incendios forestales feroces que azotan varias ciudades costeras, mientras el gobierno preparaba embarcaciones navales y helicópteros militares para ayudar a combatir incendios y evacuaciones.

Funcionarios del gobierno pidieron apoyo militar australiano y asistencia de los bomberos estadounidenses y canadienses, ya que las autoridades confirmaron que dos personas habían muerto durante la noche, llevando a 11 el total de muertes en incendios forestales desde principios de octubre.

Los enormes incendios forestales han destruido más de 4 millones de hectáreas (10 millones de acres), con nuevos incendios que se activaron casi a diario por condiciones extremadamente calurosas y ventosas en los matorrales que dejaron la yesca seca después de una sequía de tres años.

Impulsados ​​por las altas temperaturas y los fuertes vientos, más de 200 incendios ahora están ardiendo en los estados del sudeste de Nueva Gales del Sur y Victoria, amenazando a varias ciudades y rompiendo sus enlaces de energía, móviles e internet.

“Esta es absolutamente una de las peores temporadas de incendios que hemos visto”, dijo Shane Fitzsimmons, comisionado del Servicio de Incendios Rurales de NSW, en una reunión informativa en Sydney.

“Va a ser una noche muy larga, difícil y peligrosa aún por delante. Mañana volverá a ser otro día difícil ”.

Las autoridades dijeron que el principal frente de fuego avanzaba por la costa y advirtió a quienes se encontraban en su camino a buscar refugio cerca de la playa.

Unas 4.000 personas en la ciudad de Mallacoota en Victoria se dirigieron a la costa después de que la carretera principal se cortara. Aquellos que no pudieron llegar allí buscaron refugio en un gimnasio y otros edificios públicos, mientras sonaban las sirenas de emergencia.

Algunos de los atrapados en la ciudad publicaron imágenes de cielos rojos como la sangre y llenos de humo en las redes sociales. Una fotografía frente a la playa mostraba a personas tendidas hombro con hombro en la arena, algunas con máscaras de gas.

Se parecía “mucho al Armagedón”, dijo David Jeffrey, el dueño de la casa de huéspedes Wave Oasis, y agregó: “Es aterrador”.

El pescador Steve Casement dijo que había perdido su casa en Mallacoota por los incendios.

“Estamos atrapados aquí ahora”, dijo a Reuters por teléfono. “Todo el mundo está bastante sorprendido en este momento, la mayoría de mis compañeros están en la misma posición.

“En este momento, estoy en un remolque viendo cómo se incendia la ciudad, escuchando las botellas de gas explotar en la casa de un pobre insecto y viendo humo a mi alrededor”.

Las autoridades dijeron que al caer la tarde había pasado el peor peligro.

Varios cientos de kilómetros al norte, el lugar turístico de Jervis Bay, famoso por tener la playa de arena más blanca del mundo, estaba envuelto en la oscuridad por la tarde a medida que ardían incendios masivos, y se esperaba que las condiciones empeorarán.

Las llamas también estaban generando sus propios patrones climáticos, con vientos erráticos, rayos secos y una propagación significativamente más rápida en diferentes direcciones, dijeron las autoridades de bomberos.

Ellie Morello se refugió en un motel junto a la playa con su madre, algunos vecinos, amigos de mascotas mientras los incendios se acercaban a Batemans Bay, una ciudad en la costa de Nueva Gales del Sur.

“Me duele la garganta por el humo”, dijo a Reuters por teléfono. “Hojas quemadas y chispas caían sobre mí como lluvia”.

Otro fuego pequeño se estaba cerrando detrás de ella mientras hablaba, agregó.

“Los helicópteros vuelan hacia arriba y arrojan aguas del océano a unos cientos de metros de donde estoy. Pero no tenemos a dónde ir, así que todavía estamos aquí ”.

Morello y otros dijeron que se habían quedado sin comida y que no podían reponer los suministros porque las tiendas habían cerrado.

James Findlay, un locutor con sede en Melbourne, dijo que la casa de sus padres en la ciudad fue destruida después de que las palmeras en el césped se incendiaron. La pareja estaba de vacaciones en Nueva Zelanda.

“Había muchas reliquias familiares allí”, dijo a Reuters. “Muchos recuerdos invaluables”.

Los incendios se han extendido a través de cuatro estados, con frentes que se extienden cientos de kilómetros en algunos casos, afectando a muchas ciudades y áreas rurales.

Se cree que las dos personas que murieron durante la noche eran un padre y un hijo que protegían sus propiedades cerca de la ciudad de Coburgo en Nueva Gales del Sur, dijo la policía, con un tercer desaparecido, temido muerto, mientras que en Victoria, cuatro desaparecieron.

Los incendios forestales ardieron en las afueras de Sydney, cubriendo la ciudad del puerto en humo antes de una exhibición de fuegos artificiales prevista para la víspera de Año Nuevo.