Arbol AntiguoLos árboles más antiguos del mundo se ubican en el pico Wheeler del desierto de Nevada, un puñado de pinos denominados Pinuslongaeva que se han mantenido allí a través de los siglos y los investigadores aseguran que no existe una razón fisiológica para que mueran.


El laboratorio de investigación de Arizona, además de estudiar y proteger a estas importantes especies vegetales, también resguarda una pieza del pino más antiguo conocido por el hombre. Con una edad que supera a los 4800 años, fue bautizado Prometeo y desafortunadamente fue talado, en lo que podría ser una de las peores decisiones científicas de la historia. El portal web cookingideas relata la trágica historia de Prometeo y del actual esfuerzo que se realiza por preservar la única pieza que existe en la actualidad.


En el verano de 1964, Donald Currey, un estudiante de la Universidad de Carolina del Norte, escaló el pico Wheeler en Nevada, donde viven estos árboles buscando la humedad que no existe abajo, en el desierto. Currey era estudiante de geografía e investigaba acerca de las formaciones glaciales del macizo montañoso. Decidió estudiar la edad de los árboles bajo la premisa de que su asentamiento tenía que coincidir con la retirada de las morrenas.


El joven investigador comenzó extrayendo muestras de los pinos, pero cuando las estudiaba no conseguía contar los anillos con precisión, así que tomó una drástica solución. Cortaría un árbol. Cuál fue su sorpresa cuando, estudiando el tocón del ejemplar recién talado, se dio cuenta que el árbol que yacía junto a él alcanzaba la edad de 4.800 años. Era, fue, más antiguo que cualquier otro árbol conocido.


“La tragedia de Prometeo radica en que se podía haber evitado su tala con la extracción de muestras de manera adecuada”, explica el dendrocronólogo Chris Baisan. Tras el descubrimiento y las protestas que surgieron entonces contra Curry, los científicos regresaron al pico Wheeler para intentar buscar otro ejemplar de la edad de Prometeo. No lo consiguieron. Lo único que pudieron hacer fue recolectar algún trozo de la madera del árbol recién cercenado para su estudio.


Cruzando los datos de los anillos con árboles vivos de la zona, el equipo investigador pudo establecer la edad con mayor precisión. “Una edad conservadora para Prometeo serían 5.000 años, teniendo en cuenta que medía algo más de 2 metros el diámetro de su tronco”, explican los técnicos. Aunque sólo es una hipótesis.


Prometeo tuvo muy mala suerte. “La probabilidad de talar el árbol más antiguo entre los cientos de miles de ejemplares de todas las especies que viven en la Gran Cuenca son simplemente increíbles”, relata Baisan. Pese a que han seguido investigando en toda la zona y han encontrado pinos de edades muy antiguas, no han dado con otro más viejo que Prometeus. Era el patriarca.


Ahora, el último árbol documentado como el más antiguo del mundo habita en California y recibe el nombre ‘Matusalén’, la persona de mayor edad que aparece en la Biblia. Eso sí, los científicos no han desvelado su emplazamiento exacto para evitar que corra la suerte de su hermano mayor.